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Jean Lefebvre

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Jean Lefebvre


(1922-2020)



Born in Mouscron on July 19, 1922.

First vows on September 8, 1940.

Ordained priest on January 27, 1946.

Missionary in Rome, the Philippines, Mexico and Belgium from 1964 to 2020.

Died in Anderlecht on February 11, 2020 at the age of 97.
Jean was an extraordinary personality and of remarkable intelligence.

I was lucky to have had him as a teacher of Holy Scripture for one year. I say "lucky" because his few years of teaching are only a short period of his long life.

His great qualities were regularly called upon to entrust him with special missions.

But throughout his whole life, Jean continued to scrutinize the Scriptures where he found the source of his spiritual life. Jean was curious about everything, and everything interested him. And since he had kept a remarkable memory until the last day, he had become for us a living memory of the life of the congregation and the history of the Church.

During meals and recollections, we liked to listen to him recount his memories, which he knew how to illustrate with anecdotes that were sometimes spicy. Yes, Jean was a good confrère for us.

Below is a text written by Jean Lefebvre himself, in December 2018.

“It was the time when Catholic exegesis was questioned as well as the classical theology. This created tensions between the teachers of our scholasticates. In 1955 I was sent to the Philippines. But after two years I was called back to Belgium to resume urgently, in the middle of the school year, the course of exegesis in Jambes, the incumbent professor having resigned from his functions.

My professorship ended definitively two years later.

The General Superior had accepted a request from Mgr. Suenens who wanted a missionary to be placed in an official responsibility in the service of the diocese to promote what was then called "the apostolic renewal of religious life" in a Church that wanted to be "in a state of mission".

Very quickly this task of animation was to be extended to other dioceses, sometimes even beyond the borders.

Very quickly this task of animation was to be extended to other dioceses, sometimes even beyond the borders.

In 1962 I spent two months in Brazil at the invitation of a congregation of Belgian origin established there. The General Government took the opportunity to entrust me with the preparation of the future establishment of Scheut in that country. In 1965 I was sent to the Intercultural Formation Centre in Cuernavaca, Mexico. It was a center that welcomed many Catholic and Protestant missionaries destined for Latin America. It was from this center that I had the opportunity to animate renewal sessions in several South American countries for communities challenged by liberation theology.

I was elected assistant for Europe at the General Chapter of 1967, and I was part of the first government that was installed in Rome. It was a time of protest and crisis in several provinces and in our houses of formation. It was also the time of the definitive closure of the novitiate in the Netherlands.

After my return to Belgium I held various positions at the service of the mission for about 40 years: regional coordinator of the three CICM provinces in Europe, secretary of the National Missionary Council created by the Belgian bishops in the aftermath of the Council, president of the committee of missionary institutes, pro-vicar of the interdiocesan vicariate in charge of organizing the pastoral care of the growing number of foreign students.

These functions have led me to respond to invitations from many religious institutes, both male and female, for formation and mission awareness sessions, or as moderator of provincial or general chapters of so-called renewal, both in Belgium and abroad. It was a question of discerning the demands of the mission that is universally recognized and has become multiform in a changing world.

Above all, it was a question of revitalizing and often reformulating the charism of Congregations that were discovering the relative character of many options and traditional practices.

The age and the limits that it imposed forced me to progressively restrict my activities and I was happy to be part, for a few more years, of a pastoral team active in several nursing homes and of a group of retired teachers who wanted to discover the Bible together.

In spite of a professorship that was interrupted very early on, I remained all my life attentive to the development of Bible studies all my life. The spirituality that animated me had its source in a meditating and prayerful reading of the Scriptures, constantly resumed according to an ever-changing actuality.

An assertion by Saint Jerome, the patron saint of exegetes, struck me: "To ignore the Scriptures is to ignore Christ"”.

Pierre Devogele

Jean était une personnalité hors norme et d’une intelligence remarquable.

J’ai eu la chance de l’avoir eu comme professeur d’Écriture Sainte pendant un an. Je dis ‘chance’ car ses quelques années de professorat ne sont qu’une courte période de sa longue vie.

Régulièrement on faisait appel à ses grandes qualités pour lui confier des missions particulières. Mais durant toute sa vie, Jean a continué de scruter les Écritures où il trouvait la source de sa vie spirituelle. Jean était curieux de tout et tout l’intéressait. Et comme il avait gardé, jusqu’au dernier jour, une mémoire remarquable il était devenu pour nous une mémoire vivante de la vie de la congrégation et de l’histoire de l’Église.

Lors des repas et des récollections, nous aimions l’écouter égrener ses souvenirs qu’il savait illustrer par des anecdotes parfois piquantes.

Oui, vraiment, Jean a été pour nous un bon confrère.

Ce qui suit est un texte écrit par Jean Lefebvre, en décembre 2018.

« C’était l’époque où l’exégèse catholique était remise en question de même que la théologie classique. Ce qui suscitait des tensions entre les professeurs de nos scolasticats. En 1955 j’ai été envoyé aux Philippines. Mais après deux ans j’ai été rappelé en Belgique pour reprendre d’urgence, en pleine année scolaire, le cours d’exégèse à Jambes, le titulaire s’étant démis de ses fonctions.

Mon professorat s’est terminé définitivement deux ans plus tard.

Le supérieur général avait accueilli une demande de Mgr. Suenens qui souhaitait qu’un missionnaire soit mis à titre officiel au service du diocèse pour promouvoir ce qu’on appelait alors “le renouveau apostolique de la vie religieuse” dans une Église qui se voulait ‘en état de mission’.

Très vite cette tâche d’animation allait s’étendre à d’autres diocèses, parfois même au-delà des frontières.

En 1962 j’ai passé deux mois au Brésil à l’invitation d’une congrégation d’origine belge établie là-bas. Le gouverne- ment général en a profité pour me charger de préparer la future implantation de Scheut dans ce pays. En 1965 j’ai été envoyé au centre de formation interculturelle de Cuernavaca au Mexique. Centre qui accueillait de nombreux missionnaires catholiques et protestants destinés à l’Amérique La- tine. C’est à partir de ce centre que j’ai eu l’occasion d’animer des sessions de renouveau dans plusieurs pays sud-américains pour des communautés interpellées par la théologie de la libération.

J’ai été élu assistant pour l’Europe au chapitre général de 1967 et j’ai fait partie du premier gouvernement qui s’est installé à Rome. C’était une époque de contestation et de crise dans plusieurs provinces et dans nos maisons de formation. L’époque aussi de la fermeture définitive du noviciat des Pays-Bas.

Après mon retour en Belgique j’ai occupé pendant environ 40 ans diverses fonctions au service de la mission : coordinateur régional des trois provinces CICM en Europe, secrétaire du Conseil missionnaire national créé par les évêques belges au lendemain du Concile, président du comité des instituts missionnaires, pro-vicaire du vicariat interdiocésain chargé d’organiser la pastorale des étudiants étrangers de plus en plus nombreux. Ces fonctions m’ont amené à ré- pondre aux invitations de nombreux instituts religieux masculins et féminins pour des sessions de formation et de sensibilisation à la mission, ou à titre de modérateur de chapitres provinciaux ou généraux dits de renouveau, tant en Belgique qu’à l’étranger. Il s’agissait de discerner les exigences de la mission reconnue universelle et devenue multi- forme dans un monde en pleine mutation.

Il s’agissait surtout de redynamiser et souvent de reformuler le charisme des Congrégations qui découvraient le caractère relatif de bien des options et de bien des pratiques traditionnelles.

L’âge et les limites qu’il impose m’ont obligé à restreindre progressivement mes activités et j’ai été heureux de faire partie, pendant quelques années encore, d’une équipe pastorale active dans plusieurs maisons de repos et d’un groupe d’enseignants retraités désireux de découvrir ensemble la Bible.

Malgré un professorat très tôt interrompu, je suis resté toute ma vie attentive au développement des études bibliques.

La spiritualité qui m’a animé avait sa source dans une lecture méditée et priante des Écritures, sans cesse reprise en fonction d’une actualité toujours changeante. Une affirmation de Saint Jérôme, le patron des exégètes m’avait frappé : “Ignorer les Écriture, c’est ignorer le Christ” ».



Pierre DEVOGELE



Read 101 times Last modified on Friday, 15 May 2020 13:47

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